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L’arrêt de la conduite chez une personne âgée est-elle un signe précoce de la maladie d’Alzheimer ? C’est ce que les chercheurs de l’Ecole de médecine de l’université de Washington, aux Etats-Unis, ont essayé de comprendre. L’étude à ce sujet a été publiée dans la revue Neurology.

Les recherches ont porté sur 283 participants âgés en moyenne de 72 ans qui conduisaient au moins une fois par semaine. Ils ont passé des tests cognitifs au début de l’étude, puis tous les ans pendant 5,6 ans en moyenne. Ils ont également subi des scanners cérébraux et des prélèvements de liquide céphalorachidien au début de l’étude, puis tous les deux ou trois ans.

Au cours de ces travaux, 24 personnes ont arrêté de conduire, 15 sont décédées et 46 ont développé des troubles cognitifs.

Dans l’ensemble du groupe, environ un tiers des personnes répondaient aux critères de la maladie d’Alzheimer préclinique sur la base des niveaux de biomarqueurs de la maladie.

Les femmes arrêtent de conduire avant les hommes

Après avoir pris en compte tous les facteurs, les chercheurs ont constaté que les femmes étaient quatre fois plus susceptibles d’arrêter de conduire que les participants masculins. Les personnes qui répondaient aux critères de déficience cognitive étaient 3,5 fois plus susceptibles d’arrêter de conduire que celles qui n’avaient pas de problèmes cognitifs. Les personnes ayant obtenu des résultats inférieurs aux tests cognitifs étaient 30 % plus susceptibles d’arrêter de conduire que celles ayant obtenu des résultats supérieurs.

« Cette étude confirme les recommandations de la directive 2010 de l’American Academy of Neurology, selon laquelle l’évolution vers une déficience cognitive légère augmente les risques associés à la conduite. C’est le moment où il faut conseiller aux personnes de ne plus conduire« , a déclaré l’expert Richard M. Dubinsky, de l’université du Kansas.

Ces recherches présentent toutefois quelques limites. Les chercheurs ne disposaient pas d’informations concernant d’autres pathologies, sur une baisse de la vision ou de l’audition, ou sur l’utilisation de médicaments tels que les antidépresseurs et les sédatifs, qui sont tous associés à une conduite à risque.

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